宇宙

【宇宙NEWS】キュリオシティー、夏の旅へ

NASAの火星探査車キュリオシティーは、
およそ1マイル(1.6 km)の地形を横切る夏の旅を始めました。

旅行の終わりまでには、
2014年から探検してきた、
高さ3マイル(5 km)の山の次の区画に登り、
古代の微生物の生命を支えていたかもしれない環境を探します。

ゲイルクレーターの底に位置するシャープ山は、
時間の経過とともに堆積した堆積層で構成されています。
各層は、火星が湖、小川、大気の厚い地球に似た環境だった時代から、
現在のようにほとんど空気のない、
凍った砂漠へとどのように変化したかを物語っています。

ローバーの次の停止位置は、
「硫酸塩含有ユニット」と呼ばれる山の一部です。
石膏やエプソム塩のような硫酸塩は、
通常、蒸発する際に水の周りに形成され、
30億年前の気候と生命の可能性がどのように変化したかを示すもう1つの手がかりです。

しかし、ローバーと「硫酸塩含有ユニット」の間には、
砂利の塊が広がっており、
キュリオシティーが動けなくなるのを避けなければなりません。

したがって、
1マイルに及ぶ遠征を科学チームが
途中で中止することを決定するかもしれませんが、
初秋にこのエリアに到着することを期待しています
サンプルを掘削したり、
驚きの発見に遭遇したらそれを調査したりします。

環境に因りますが、キュリオシティーの最高速度は
1時間あたり25〜100メートル(82〜328フィート)です。

この夏の旅の一部では、
ローバーの完全自動運転機能を使用します。
これにより、キュリオシティーが
自分で最も安全な道を見つけることができます。

ローバープランナーは、地形の画像がない場合に自動運転機能を許可します。
プランナーは将来、さらなる自動化を望んでいます。
実際、火星の道を識別するアルゴリズムのトレーニングを支援できます。

キュリオシティーは人間がいないと完璧な運転をすることはできません」と
JPLの主任ローバードライバーであるマットギルドナーは言う。
「しかしローバーは大きな岩や危険な地形を避けるための
シンプルな決定能力を持っています。
自分でドライブを遂行するのに十分な情報がない場合は停止するのです。」
 
 
キュリオシティーは、2019年の初めから調査していた
「粘土含有ユニット」を後にします。

科学者たちは、この粘土を形成した水環境と、
それが古代の微生物を支えていたかどうかに興味があります。

粘土含有ユニットと硫酸塩含有ユニットには別の特徴があります。
砂岩の頂上のあるスロープ、 “Greenheugh Pediment”
それはおそらくゲイルクレーターの気候の変化を示しています。

ある時代には幅96マイル(幅154キロ)のクレーターを満たしていた湖が消え、
現在の山に浸食された堆積物が残った。
斜面はその後で形成されました。
(ただし、風による浸食か水による浸食かは不明のままです)
次に、風で吹き飛ばされた砂がその表面を覆い、砂岩の頂上に組み込まれました。

斜面の北端は粘土地域にまたがっており、スロープは急ですが、
ローバーのチームはミッションの後半のために、
3月にグリーンヒーを登ることにしました。

キュリオシティが上から覗くと、
砂岩の表面に沿って小さな隆起を見つけ、科学者たちは驚きました。

「このような結節を形成するためには水を必要とする」と
カリフォルニア大学バークレー校の博士課程の学生である
アレクサンダー・ブリックは言った。

「斜面の上にある吹きさらしの砂岩と斜面のすぐ下にあるものを見つけた。
斜面が形成された後で、水が戻ってきたように考えられ、
岩がその中を流れるにつれて変化した。」

これらの隆起は、火星探査機のファンにはおなじみのように見えるかもしれません。
キュリオシティの前身の1つであるオポチュニティ探査機は、
2004年に「ブルーベリー」と呼ばれる同様の地質学的構造を発見しました。

これらの新しく発見されたものは、オポチュニティが発見したものとは構成が異なりますが、
シャープ山全体で小結節は見慣れた光景になっています。

湖が姿を消し、山が現在の形をとってからずっと後も、
ゲイルには水があったことを示唆しています。

この発見は、かつて存在した生命を支えることができる条件をクレーターが長く維持したということです。

「キュリオシティは、水の歴史の探求をオポチュニティよりできるように設計されました。」と
両方のミッションの副プロジェクト科学者を務めたJPLのアビゲイル・フレーマン氏は言う。

「私たちは、私たちが想像していたよりも長い間、生命を維持していた古代の世界の足がかりを明らかにしています。」

画像:NASA
元記事:https://www.nasa.gov/feature/jpl/curiosity20200706

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